Cela semble être le bon moment pour une bonne nouvelle – après deux décennies d'efforts concertés, la polio de type sauvage a été entièrement éliminée d'Afrique. Il n'y a maintenant que deux pays dans le monde où la polio sauvage est endémique, le Pakistan et l'Afghanistan. Une fois de plus, nous sommes au bord de l'éradication mondiale de la polio. Le monde doit se rassembler pour un dernier effort pour éradiquer cette maladie pour toujours.

Je dis «encore une fois» parce que nous étions ici il y a 20 ans, mais nous avons raté notre chance. En 2002, l'Organisation mondiale de la santé a prédit qu'elle pourrait éliminer la polio du dernier pays africain, le Nigéria, d'ici la fin de l'année. Puis, en 2005, ils espéraient éradiquer la polio des derniers pays de la planète, l'Inde, le Pakistan et l'Afghanistan. Ces espoirs ont cependant été déçus par les rumeurs anti-vaccinales qui se sont répandues au Nigéria.

Plus précisément, certains religieux musulmans craignaient que le programme de vaccination ait été entièrement introduit par des Occidentaux auxquels ils ne faisaient pas confiance. Ils répandent la crainte que le vaccin contienne soit le virus du sida en tant que campagne d'infection délibérée, soit des agents stérilisants afin que les femmes musulmanes ne puissent pas avoir d'enfants. Cela a conduit à une baisse de la conformité aux vaccins, et les cas de polio au Nigéria ont grimpé en flèche, passant d'un chiffre à plus d'un millier, se propageant finalement à d'autres pays africains. Il a fallu près de deux décennies pour revenir là où nous étions en 2002, et maintenant les efforts de l’OMS ont permis d’aboutir à zéro cas de polio de type sauvage en Afrique.

La polio est causée par un virus qui infecte les motoneurones de la moelle épinière. Lorsque ces cellules nerveuses meurent, cela rompt la connexion entre le cerveau et les muscles auxquels ces cellules sont connectées. De plus, ces motoneurones maintiennent les cellules musculaires en vie et en bonne santé, de sorte qu'une fois que le neurone meurt, les cellules musculaires étaient auparavant liées à l'atrophie et finissent par mourir également. Le résultat est une fonte musculaire et une faiblesse.

Il existe trois souches de poliovirus de type sauvage. Deux de ces souches ont déjà été éradiquées du monde, mais une demeure. Il existe également la poliomyélite d'origine vaccinale (voir cette discussion sur les deux types de vaccins). Dans de rares cas, le vaccin à virus vivant peut revenir spontanément à un type plus infectieux et provoquer une véritable infection par la polio. Ce virus dérivé du vaccin peut alors se propager à ceux qui ne sont pas protégés par la vaccination.

Cela se produit lorsque le virus vivant atténué du vaccin est excrété par la personne vaccinée et entre dans l'approvisionnement en eau local. Il peut se propager à d'autres dans la communauté. C'est en fait surtout une bonne chose, car cela peut produire une immunité chez ceux qui sont exposés. Le vaccin protège également contre ce virus dérivé du vaccin, et sa propagation est donc limitée dans une population vaccinée. Si, cependant, il y a un grand nombre de personnes non vaccinées, le virus dérivé du vaccin peut durer plus longtemps dans l'environnement. Cela donne au virus plus de temps pour muter et, en de très rares occasions, il peut revenir à une forme qui peut provoquer une paralysie. Cependant, si une communauté est complètement vaccinée, cela ne se produira pas.

Pour mettre cela en perspective, l'OMS estime que le programme de vaccination antipoliomyélitique en Afrique au cours des 20 dernières années a évité des millions de cas de polio de type sauvage, mais a provoqué des centaines de cas de polio d'origine vaccinale – environ 10 000 cas évités chaque cas produit. En outre, les versions plus récentes du vaccin, qui n'incluent pas la souche de type sauvage 2 du virus qui a été éradiquée, produisent beaucoup moins de cas de paralysie d'origine vaccinale.

L'essentiel est qu'une campagne de vaccination approfondie prévient à la fois la polio de type sauvage et, ironiquement, la polio dérivée d'un vaccin (en réduisant la durée de propagation dans l'environnement et donc la possibilité de muter).

Il convient également de souligner qu'il est possible d'éradiquer complètement la polio. Le virus n'a pas d'hôte non humain, pas de réservoir dans lequel il peut survivre et réinfecter les gens. Donc, si nous réduisons les cas humains à zéro, le virus a disparu. Tout comme la variole, elle peut être complètement éradiquée. Mais c'est un jeu tout ou rien. Fermer ne suffit pas. La polio est un virus hautement contagieux. Si même un seul cas persiste et se propage, nous pourrions voir des centaines de milliers de cas dans le monde d'ici une décennie. Cela signifie que tous les pays doivent maintenir leur programme de vaccination contre la polio jusqu'à ce que l'éradication mondiale soit réalisée.

À quelle distance sommes-nous? Jusqu'à présent, en 2020, 37 cas (d'infection de type sauvage) ont été signalés en Afghanistan et 65 cas au Pakistan (et zéro dans le reste du monde). Ces chiffres sont faibles, mais ils peuvent augmenter rapidement si les efforts de vaccination ne sont pas maintenus. Il existe un programme de vaccination agressif dans ces pays restants mais, comme le rapporte l'OMS:

Malheureusement, les enfants ne sont toujours pas vaccinés pour diverses raisons, notamment le manque d'infrastructure, les endroits éloignés, les mouvements de population, les conflits et l'insécurité et la résistance à la vaccination.

En Afghanistan, la résistance vient principalement des talibans, mais pas parce qu'ils craignent le vaccin, ils craignent les espions occidentaux et les frappes de drones. Ils ont essentiellement interdit les efforts de vaccination porte-à-porte dans les territoires qu'ils contrôlent. Ils autorisent les cliniques de vaccination, mais celles-ci sont trop rares pour atteindre tous ceux qui doivent être vaccinés. Nous devons atteindre une couverture de 95% pour arrêter la propagation du virus. Il s'agit d'un problème purement politique et peut-être la dernière pierre d'achoppement qui empêche l'éradication mondiale.

Il se passe beaucoup de choses dans le monde, en particulier avec une pandémie, mais le sort de la polio ne doit pas être négligé. L'éradication est permanente et l'échec de l'éradication signifie que le monde entier est toujours exposé à de nouvelles flambées de poliomyélite. Ce problème devrait attirer beaucoup plus d’attention qu’il n’en reçoit. Le monde entier a un intérêt à cela, et l’attention du monde doit être fixée sur le Pakistan et l’Afghanistan jusqu’à ce que nous franchissions la ligne d’arrivée. À ce stade, toutes les ressources dépensées pour atteindre cet objectif en valent la peine.



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