Au fond des eaux au large de la côte de golf de Floride, les scientifiques explorent un «trou bleu», une caverne océanique qui se forme sous le fond marin. Bien que semblables aux gouffres qui s'ouvrent sur la terre ferme, ces mystérieux puits profonds sont souvent difficiles à trouver et à étudier. Heureusement, les conseils de plongeurs et de pêcheurs locaux ont donné lieu à des opportunités incroyables de recherche sur ce phénomène.

L'un des trous bleus les plus profonds jamais découverts est surnommé la «banane verte». Atteignant profondément dans l'océan à une profondeur de près de 425 pieds, ce trou bleu offre une autre occasion aux chercheurs d'étudier la chimie et la biologie uniques de l'espace caverneux. En août 2020, une équipe de scientifiques prévoit de se rendre à l'intérieur de la banane verte dans une tentative difficile de cataloguer un autre trou bleu. (1)

Étude du mystérieux trou bleu

Dispersés le long du plateau continental sous-marin le long de la côte du golfe de Floride, les trous bleus sont uniques. Bien qu'ils puissent être trouvés dans le monde entier, leur formation est spécifique aux zones où le karst – calcaire poreux – est présent. Parce qu'ils s'ouvrent souvent à des centaines de mètres sous la surface, les scientifiques ne savent pas encore à quel point les trous bleus sont répandus ou communs. Les ouvertures sont aussi souvent trop petites pour que les plongeurs, les submersibles et l'équipement puissent y passer pour une étude plus approfondie.

Heureusement, les scientifiques du Mote Marine Laboratory ont eu l'occasion d'étudier un trou bleu plus accessible en 2019. Appelé le «trou d'Amberjack», les chercheurs ont recueilli une pléthore d'informations précieuses sur l'espace mystérieux. L'eau et les carottes indiquent des caractéristiques uniques à ces oasis sous-marines profondes. Des niveaux plus élevés de nutriments à une éventuelle connexion avec les eaux souterraines, il y a beaucoup à explorer.

Le trou d'Amberjack contenait également deux petits poissons-scie morts. Bien que d'apparence similaire à un requin, ces membres de la famille des raies sont très menacés. Les deux spécimens préservés au fond du trou bleu ajoutent une autre couche de mystère à ces cavernes d'eau profonde. (2)

Une plongée difficile dans la «banane verte»

Emily Hall est scientifique et gestionnaire de programme au Mote Marine Laboratory. Elle fera partie de l'équipe qui explorera la banane verte en août 2020 et mai 2021. Bien que plus profonde que le trou d'Amberjack, la formation de la banane verte est en forme de sablier – ce qui rend la plongée un peu plus difficile. Au milieu du trou, les choses se resserrent. Cette section étroite du trou sera un défi pour les équipes et l'équipement de plongée. «Nous travaillons très dur pour essayer de trouver le meilleur moyen de le faire de manière stratégique et d'assurer la sécurité de tout le monde», a déclaré Hall à CNN.

Les profondeurs extraordinaires représentent également un danger pour plongeurs . Comme le trou s'étend si loin, même les plongeurs expérimentés doivent faire attention. La pression signifie que les plongeurs doivent revenir lentement au service pour éviter les accidents de décompression. Plonger à 400 pieds signifie que les plongeurs peuvent prendre 2 heures ou plus pour remonter lentement.

Malgré les défis, l'équipe anticipe avec impatience la mission. Ils assimilent cela à l'excitation d'aller dans l'espace, où tant d'inconnues existent. «Une des choses que j'aime vraiment dans cette mission, c'est qu'il s'agit de recherche exploratoire. Nous ne savons pas ce que nous allons trouver », a déclaré Hall à CNN. «C'est vraiment chouette et excitant de pouvoir le faire.» (1)

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