Si vous n'avez jamais entendu parler d'une abeille bleue, vous n'êtes pas le seul. Alors que la Floride est surtout connue pour ses alligators et ses lamantins, l'abeille ultra-rare Osmia calaminthae a fait récemment son apparition. Alors que les chercheurs ont découvert l'espèce d'abeilles bleu métallique en 2011, les insectes n'ont pas été repérés depuis 2016. Bien que les scientifiques craignent l'extinction de l'abeille le nouveau site crée un buzz passionnant parmi les chercheurs.

Chase Kimmel, chercheur postdoctoral, travaille sur un nouveau projet de recherche de deux ans pour étudier l'abeille calaminthae bleue. La compréhension de cette espèce rare est essentielle pour assurer la bonne conservation de son habitat, d'autant plus que l'on pense que l'abeille est originaire d'un écosystème spécifique en Floride. (1)

Une abeille bleue hautement spécialisée

Le lac Wales en Floride est une ancienne caractéristique topographique de la région. Les crêtes sont les plus anciennes et les plus hautes de l'État, se formant sur des millions d'années à mesure que le niveau de la mer montait et descendait. Les crêtes de dunes, autrefois des îles, abritent des espèces que l'on ne trouve nulle part ailleurs dans le monde. L'abeille calaminthae bleue en fait partie. (2)

Documenté uniquement depuis 2011, le bug bleu s'est finement adapté à son environnement. Parmi les broussailles et les sablières, les abeilles calaminthae bleues dépendent des fleurs aux teintes lavande de la plante locale Calamint Ashe. La relation symbiotique entre les espèces a donné son nom à ces abeilles bleues. Travaillant de manière solitaire, les abeilles voltigent de fleur en fleur et collectent le pollen. Contrairement à d'autres abeilles, ces insectes inhabituels collectent la substance dorée sur les poils du visage au lieu de leurs pattes.

D'autres abeilles de la famille Osmia fabriquent des nids individuels au lieu de ruches, et les scientifiques émettent l'hypothèse que les calaminthaes bleus font de même. Pour tester leurs préférences de nidification, Kimmel et son équipe de recherche ont créé des «condos» d'abeilles. Des caisses en pin avec des trous percés et des roseaux creux testeront comment les abeilles préfèrent faire leur maison. Au fur et à mesure qu'ils collectent leurs résultats, l'équipe aura une meilleure idée de la façon dont les abeilles vivent. (1)

Habitat menacé de la Floride

L'habitat sec et désertique du lac Wales Ridge abrite l'une des espèces animales et végétales rares les plus élevées des États-Unis. Malheureusement, on estime que jusqu'à 85% des terres riches et diversifiées ont été perdues au profit du développement et de l'agriculture. Par conséquent, des sections de la crête sont sous protection pour assurer la préservation de l'écosystème. (2)

Puisque l'abeille calaminthae bleue est considérée comme un résident exclusif de la région, elle est actuellement inscrite sur l'état de la Floride Wildlife Plan d'action en tant qu'espèce ayant le plus grand besoin de conservation. L'équipe de Kimmel espère que son projet contribuera à protéger encore plus l'abeille. Avec suffisamment d'informations, les calaminthae bleus pourraient être admissibles en vertu de la Loi sur les espèces en voie de disparition. La calamint d'Ashe, la source de pollen préférée des abeilles, est également une espèce menacée. Plus l'équipe pourra recueillir de recherches, mieux elles seront équipées pour adopter des mesures de conservation.

Bien que COVID-19 les mesures de sécurité empêchent toute l'équipe d'être sur le terrain, Kimmel a heureusement reçu une autorisation spéciale pour mener ses recherches. Il espère que ses collègues pourront bientôt le rejoindre, mais il continue de se concentrer sur les travaux à venir. "Nous essayons de combler de nombreuses lacunes qui n'étaient pas connues auparavant", a déclaré Kimmel au Florida Museum. "Cela montre à quel point nous savons peu de choses sur la communauté des insectes et combien il y a encore de belles découvertes qui peuvent encore se produire." (1)

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