Que savez-vous des fourmiliers? Vous pensez peut-être qu'ils ont l'air bizarre. Peut-être connaissez-vous ce petit détail: vous vous souvenez d'Arthur, de TVOKids? C'est un fourmilier. Mais ce que vous ne savez peut-être pas, c'est que le fourmilier a un cousin écailleux appelé le pangolin. Les braconniers tuent et dépouillent régulièrement les écailles de ce cousin pour les utiliser dans les remèdes populaires.

Une entreprise de plusieurs millions de dollars

Près de 13 tonnes – 12,7 pour être exact – ce qui représente un peu moins de 28 000 livres. C’est certainement beaucoup de poids. Mais vous serez peut-être surpris d'apprendre la valeur en dollars de cette quantité d'écailles de pangolin: c'est 38 millions de dollars. C'est en dollars américains.

Le lundi 8 avril 2020, une caisse de 40 pieds allant du Nigéria au Vietnam a été arrêtée. Il prétendait être rempli de graines. Après une inspection plus approfondie, cependant, les autorités ont découvert 474 sacs d'écailles de pangolin. Ils estiment que plus de 21 000 pangolins auraient été tués pour produire un trait comme celui-ci.

Un envoi de taille presque égale a été découvert moins d'une semaine avant, le mercredi 3 avril. Ces deux expéditions contiennent plus de 58 fois la quantité d'écailles découvertes dans deux chargements en 2015 et 2016. Les huit espèces de pangolins sont protégées par la loi et sont classées comme «menacées d'extinction» sur la Liste rouge de l'Union internationale pour la conservation de la nature. Les pangolins chinois et de la Sunda sont gravement menacés . Ce sont le pangolin géant et le pangolin à ventre blanc qui ont été les victimes de ces récoltes à Singapour et, bien qu'ils ne soient pas gravement menacés, sont toujours fortement protégés par leur statut de «vulnérable». (2, 3)

Les échelles de la justice

Bien que la valeur des écailles puisse être lourde, se faire prendre n'est pas bon marché. Les auteurs accusés de contrebande illégale d'écailles de pangolin encourent jusqu'à deux ans de prison et 500 000 $ d'amende.

Suite à l'interception en janvier 2020 des écailles de pangolin à Hong Kong, le militant de WildAid Alex Hofford a félicité les douaniers qui ont intercepté ces expéditions. Cependant, il pense que le gouvernement pourrait faire plus. "Nous voulons que le gouvernement de Hong Kong fasse un pas de plus", dit-il. "Pour le moment, ils attrapent juste les mules, les gens qui ramassent les conteneurs – pas les gens au sommet de la pyramide." Étant donné que les deux envois de cette année provenaient du même endroit, il n'est pas improbable qu'ils soient passés en contrebande par les mêmes personnes – et si c'est le cas, attraper ces en-têtes de pyramide peut être de la plus haute importance pour protéger le pangolin. (2, 3, 4)

Médecine des pangolins

Les écailles de pangolin sont une partie traditionnelle de nombreux médicaments d'Asie de l'Est et sont censées guérir des choses telles que "la nervosité excessive et les pleurs hystériques chez les enfants, les femmes possédées par les démons et les ogres, la fièvre paludéenne et la surdité", selon un Nature article. Le Dr Adrian Loo, du National Parks Board, trouve cela «déchirant du point de vue de la conservation. Les écailles de pangolin sont juste faites de kératine – le même matériau que vos cheveux – », explique-t-il,« donc scientifiquement, il n'y a aucune base pour sa prétendue guérison des maladies. » Pourtant, il semble que le manque de preuves scientifiques n'empêchera pas ces braconniers – qui piratent souvent les pangolins à mort avec des machettes alors que les animaux se recroquevillent en boule défensive. Entre 2000 et 2016, plus d'un million de pangolins ont été commercialisés illégalement. (1, 2, 4)

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