Pendant cette période de la pandémie COVID-19, le nombre de sans-abri aux États-Unis a augmenté de façon exponentielle. Selon le US Council of Economic Advisers, en septembre 2019, plus d'un demi-million de personnes se retrouvent sans abri en une seule nuit aux États-Unis. Environ 65%, soit plus de 350000 personnes, se trouvent dans des refuges pour sans-abri, et les 35% restants, un peu moins de 200000, se retrouvent sans abri dans nos rues dans des endroits non destinés à l'habitation humaine, tels que les trottoirs, les parcs, les voitures ou les bâtiments abandonnés. (1)

Les sans-abri ont payé de l'argent réel

Depuis mars 2020, le coronavirus a paralysé les entreprises de toutes tailles et laissé des millions d'Américains au chômage. Selon une analyse récente menée par le professeur d’économie de l’Université Columbia, le Dr Brendan O’Flaherty, le sans-abrisme aux États-Unis pourrait augmenter de 45% d’ici la fin de l’année. Cela signifierait que 250 000 personnes supplémentaires pourraient se retrouver sans abri. Le taux de chômage aux États-Unis a atteint 14,7%, un niveau jamais vu depuis les profondeurs de la Grande Dépression en 1933. Plusieurs modèles respectés prédisent que le chômage n'a pas encore atteint son apogée. «C’est sans précédent», a déclaré le Dr O’Flaherty. "Personne vivant n'a vu une augmentation de 10% du chômage en un mois." (2)

Outre le programme d’aide économique du gouvernement fédéral, les États et les collectivités locales ont travaillé dur pour créer des emplois pour les sans-abri. L'État de Arkansas ne fait pas exception. Le nombre de sans-abri déclaré en 2018 était d'environ 2280, dont 240 jeunes non accompagnés. Ce nombre a sûrement bondi au cours de la dernière année, principalement en raison de la perte d'emplois due au coronavirus. (3)

Aider de manière significative les sans-abri

La ville de Little Rock Arkansas a donné un exemple louable de solutions communautaires au problème des sans-abri. En avril, le programme Bridge to Work a commencé à verser aux sans-abri 9,25 $ l'heure pour ramasser les ordures. Canvas Community Church à Little Rock est responsable du programme depuis sa création. Les participants sans-abri ont trouvé plus qu'un simple sentiment de communauté . Le programme leur a donné un chèque de paie ainsi que des services de santé mentale et physique, des entretiens d'embauche et, dans certains cas, un logement temporaire.

Le pasteur associé Paul Atkins a déclaré que 380 personnes avaient rejoint les équipes de travail, certaines plus d'une fois. Les équipes travaillent par groupes de huit. La plupart s'inscrivent par l'intermédiaire de l'église, mais chaque équipe laisse un espace libre au cas où un mendiant rencontré sur son itinéraire voudrait se joindre.

Après un total de 130 sites nettoyés, 1 821 heures travaillées et 2 056 sacs de déchets collectés, les cœurs et les esprits ont changé. Felecia Cooks, chef d'équipe du programme, n'était pas convaincue que ce serait aussi efficace qu'il l'a été. «Ce n'est qu'un rêve devenu réalité pour toute la communauté», a-t-elle déclaré.

Les membres du conseil municipal Capi Peck, Lance Hines et Kathy Webb ont tous fait l'éloge des résultats des cinq premiers mois de Bridge to Work, Peck qualifiant le programme de «gagnant-gagnant». La ville de Little Rock a dépensé 80 000 $ pour les six premiers mois du projet pilote, et le conseil devra approuver une résolution pour prolonger le financement. Il y a un grand espoir parmi tous que le programme se poursuivra pendant une autre année. (4)

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